Plutón a un golpe de vista

"El conocimiento global del planeta enano no cambia, aunque tengamos detalles nuevos" valora la astrofísica Noemí Pinilla-Alonso tras el viaje de la "New Horizons"

16.07.2015 | 00:58

A las 13 horas y 49 minutos de ayer miércoles, hora española, la nave "New Horizons" de la NASA se convirtió en el primer "visitante" que desde la Tierra salta hasta Plutón, al lograr acercarse a tan solo 12.500 kilómetros del planeta enano sin chocar. Culminaba así un viaje iniciado en febrero de 2006 que permitirá conocer mejor al más importante vecino del Sistema Solar más allá de Neptuno, en la región conocida como Cinturón de Kuiper.

"El conocimiento global de Plutón no cambia, aunque tengamos muchos datos nuevos de los detalles", sentencia la astrofísica Noemí Pinilla-Alonso, que investiga actualmente en la Universidad de Tennessee de Estados Unidos y antes, en la NASA.

Gracias a esta misión se ha descubierto que Plutón es más grande de lo que se creía: concretamente posee 2.370 kilómetros, 80 kilómetros más de lo que se estimaba. Sería, así, el mayor objeto del Cinturón de Kuiper, más incluso que el planeta enano Eris, aunque "si mandásemos una misión y llegásemos a la precisión con la que ahora se conoce Plutón, a lo mejor descubriríamos que es mayor", matiza la física.

La nueva información podría llevar a que Plutón recobrase la categoría de planeta que perdió. La investigadora, sin embargo, es tajante: "dudo mucho que se plantee siquiera el debate. En la asamblea de Unión Astronómica Internacional del 2006 se votó que Plutón no es un planeta, sino un planeta enano. Siempre hay quien tiene nostalgia y lo sigue llamando planeta, pero eso es parte del debate anecdótico". Pinilla-Alonso subraya que es un momento "histórico" que no acaba aquí, pues la "New Horizons" se aproximará a dos cuerpos más del Cinturón de Kuiper que han sido seleccionados en función de su relativa cercanía a la trayectoria de la nave, pero que todavía deben estudiarse.

A la "New Horizons" le queda todavía mucho por revelar. Los datos que ha obtenido con sus múltiples instrumentos de medición en su visión de Plutón estarán descargándose hasta 2016. Los avances, no obstante, son valiosos, comenta Pinilla-Alonso: "Las imágenes de Plutón nos dejan ver que tiene superficies más brillantes y más oscuras, incluso cráteres". Otra confirmación relevante, que puede arrojar la misión, es que el planeta enano pudo ser más activo de lo que se pensaba, explica la experta: "Los modelos teóricos dicen que pudo haber existido un océano por debajo de la corteza de hielo, que el hielo podría haberse roto y, como consecuencia, mostrar en la actualidad señas de actividad tectónica en la superficie. Asimismo podría haber volcanes de material muy frío del interior, una especie de líquido viscoso que asciende a través de las grietas y se deposita en la superficie". Plutón es el único cuerpo celeste de su región con atmósfera, lo que modifica su superficie.

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